Una nueva investigación muestra que el cerebro puede ser engañado para sentir alivio del dolor

El dolor nunca es una cosa agradable de experimentar, pero es una de las señales corporales más útiles que tenemos. Actúa como un sistema de alarma – enviando un mensaje inmediato para las condiciones altamente dañinas y potencialmente fatales – para que sepa que cuando se toca esa olla hirviendo caliente, debe quitar su mano muy rápidamente.

El dolor es también una experiencia altamente subjetiva – las personas pueden experimentar diferentes niveles de dolor en la misma situación. Así, mientras que algunas personas tienden a tener un umbral de dolor muy bajo – por ejemplo, la necesidad de anestesia cuando se tienen las cavidades dentales fijo – otros parecen no tener ningún problema cuando se les quitan los dientes.

Estas diferencias individuales parecen tener una base genética, pero también hay cosas que pueden ayudar a “manipular” la mente y cambiar la forma en que sentimos dolor – como una distracción repentina. Esto podría ser tan simple como hacer reír a alguien, ya que esto aleja la atención del dolor, ayudando a reducir su intensidad percibida y desagradable.

Y una nueva investigación muestra que, además de engañar a la mente para que se sienta distraída del dolor, el cerebro también parece ser capaz de ser engañado para experimentar el alivio del dolor.

El poder del dolor

En un escaneo cerebral, las áreas que se iluminan cuando se siente dolor se encuentran en las regiones del cerebro frontal. Estas son las áreas del cerebro que regulan la intensidad y la calidad de la experiencia del dolor. También son las áreas del cerebro que son responsables de establecer las expectativas – que no es una coincidencia. La expectativa juega un papel importante en cómo percibimos el dolor y la intensidad con que se siente.

Así que si usted está esperando una inyección que le dicen que será muy doloroso, es probable que la experiencia de esta manera. Y por el otro lado, si algo doloroso sucede inesperadamente – como un golpe en el dedo del pie – puede tomar un poco de tiempo antes de darse cuenta de la intensidad real del dolor.

De esta manera, la ahora famosa “ilusión de la mano de caucho” revela la poderosa conexión entre lo que vemos y lo que sentimos. Usando una mano de goma falsa, los psicólogos encontraron que podían convencer a la gente de que un brazo artificial formaba parte de su cuerpo. Para que esto sucediera, los participantes tuvieron que ocultar su brazo real de la vista (debajo de un pedazo de paño) y entonces su brazo verdadero y brazo falso se acariciaron simultáneamente.

Algunos estudios también han sugerido que el dolor – no sólo el tacto – puede ser percibido por la ilusión de la mano de goma. Y hay un sinnúmero de vídeos de YouTube de la gente se encoge como la mano de goma se ve amenazada por un martillo o pinchado con una aguja.

Mente sobre materia

La nueva investigación ahora demuestra cómo tan bien como siendo engañado en experimentar dolor, el cerebro puede también ser engañado en experimentar alivio del dolor. El estudio reciente involucró a los investigadores que llevaban a cabo la ilusión de la mano de caucho, y luego usar un termode para proporcionar estimulación intensa del dolor en sitios seleccionados del brazo real. Esto se hizo mientras un termode simulador visible se unió a los mismos sitios exactos del brazo de caucho, que luego se iluminó durante la estimulación.

Se descubrió que un gran número de participantes reportaron haber experimentado el dolor como si proveniera del brazo de goma. Los investigadores utilizaron entonces una falsa crema para aliviar el dolor – en otras palabras un placebo – en el “sitio doloroso” del brazo de goma. Esta vez, las personas que experimentaron la ilusión de la mano de goma también informó una disminución en la intensidad del dolor.

frotando la mano
¿Es esta mi mano la que veo ante mí?
Lo que esto demuestra es que las mentes de las personas pueden ser engañadas para experimentar tanto el dolor como el alivio del dolor en una mano falsa, donde por supuesto no se estimuló el dolor o se alivió el dolor.

Pero la ilusión de la mano de goma es más que un gran truco de fiesta, sino que también revela una de las ideas más importantes en la ciencia del cerebro. Muestra cómo la percepción multi-sensorial puede influir en cómo vemos nuestro propio cuerpo. También revela cómo lo que sabemos que es verdad puede ser anulado por el cerebro.

En el experimento, el cerebro está cambiando para acomodar la nueva mano de goma – que se llama neuroplasticidad. Esta es la idea de que el cerebro puede cambiar en respuesta a la experiencia.

Y en términos prácticos, estos hallazgos podrían presentar un tratamiento viable y aliviar el dolor en las condiciones de las personas con dolor crónico, como el síndrome del miembro fantasma, donde el dolor se experimenta como si procediera de una extremidad inexistente. Incluso podría ser utilizado en otras condiciones de dolor crónico, como la fibromialgia o síndrome de dolor regional complejo, potencialmente ofreciendo esperanza a miles de personas cuyas vidas están afectadas por el dolor real en una base diaria.

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